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Lo sublime y lo bello: pintando el valle de Hudson

Lo sublime y lo bello: pintando el valle de Hudson

En honor al 400 aniversario del viaje de Henry Hudson, la comunidad artística se prepara para celebrar la extraordinaria historia de la pintura a lo largo del río Hudson.

por John A. Parks

Escena de El último de los mohicanos,
Cora arrodillada a los pies de Tamenund por Thomas Cole, 1827, aceite, 25 3/8 x 35 1⁄16.
Colección Wadsworth Atheneum, Hartford,
Connecticut.

Aunque a Henry Hudson se le presentó una serie de magníficas vistas en septiembre de 1609 mientras su barco avanzaba por el río que llevaría su nombre, sus observaciones fueron apenas poéticas. "Es una tierra tan agradable como se necesita pisar", escribió en su registro. "La tierra es la mejor para el cultivo que he pisado en mi vida". Comprometido en una expedición comercial para encontrar un pasaje a las Indias, Hudson vio el paisaje en términos puramente comerciales. La grandeza de los acantilados rocosos, las colinas cubiertas de bosques y las montañas distantes envueltas en una bruma luminosa se perdieron en él. Decepcionado de que el río finalmente se volviera imposible de navegar, se dio la vuelta y regresó al mar.

Durante los siguientes dos siglos, las relaciones de los colonos con el río se mantuvieron casi completamente comerciales, primero como un campo de intercambio de pieles de castor y luego como tierras de cultivo para alimentar la creciente ciudad en la desembocadura del río. Nadie pintó el escenario, porque todavía no se consideraba un tema de mérito estético, y la pintura colonial temprana se limitó casi por completo al retrato. No fue hasta principios del siglo XIX que se hizo sentir la idea de ver el Valle de Hudson como un objeto de belleza y maravilla. Cuando esto finalmente sucedió, fue en gran parte como resultado del nuevo pensamiento de Europa sobre la promesa de las imágenes del paisaje.

Las ideas que alimentarían la escuela de pintura del río Hudson se desarrollaron en un discurso en Europa durante el siglo XVIII sobre la forma en que las personas responden al paisaje. Filósofos tan reconocidos como Immanuel Kant y Edmund Burke consideraron la idea de lo "sublime" y lo "bello". Aparentemente, lo sublime era un sentimiento de asombro e incluso temor que se podía experimentar frente a la inmensidad y el poder de la naturaleza. Se sostuvo que el pintor del siglo XVII Salvator Rosa (1615-1673) había ejemplificado este sentido en sus pinturas altamente dramáticas. La belleza, por otro lado, era un sentido más suave y atractivo, más perfectamente visto en la obra de arte de otro pintor del siglo XVII, Claude Lorraine (1600–1682). Para agregar a estos conceptos surgió la idea de lo "pintoresco", una noción de belleza propuesta por William Gilpin, de Salisbury, Inglaterra, quien definió lo pintoresco como "esa cualidad particular que hace que los objetos sean principalmente agradables en la pintura", enumerando una textura áspera y pequeña escala como elementos clave de un pintoresco. A principios del siglo XIX, este nuevo interés en el paisaje hizo que artistas británicos como John Constable (1776-1837) pintaran directamente de la naturaleza. Mientras tanto J.M.W. Turner (1775-1851) comenzó a dejar su huella al transmitir en sus paisajes la naturaleza emocional de la respuesta del artista a su tema.

No es sorprendente, por lo tanto, que los primeros artistas en hacer paisajes notables del Valle de Hudson vinieron de las Islas Británicas. William Guy Wall (1792 – ca. 1864) siguió un modelo de negocio que ya estaba establecido en Europa al hacer pinturas para reproducirlas como un conjunto de grabados, que luego podrían venderse con una buena ganancia. Su conjunto, titulado Hudson River Portfolio (ca. 1820), proporcionó la primera visión de los esplendores del río a un público más amplio. Su estilo, desarrollado en el floreciente romanticismo de la Inglaterra de principios del siglo XIX, muestra el valle como un Edén deseable, un mundo atractivo y cautivador. Muchos otros lo seguirían a su paso.

Vista hacia el valle del Hudson
por Asher B. Durand, 1851, aceite, 33 1/8 x 48 1/8.
Colección Wadsworth Atheneum Museum of Art,
Hartford, Connecticut.

El primer pintor verdaderamente grandioso del Valle de Hudson fue Thomas Cole (1801-1848). Cole nació en Lancashire, Inglaterra, y ya había servido parte de un aprendizaje como grabador antes de emigrar a los Estados Unidos en 1818. Después de una estancia en Ohio, finalmente se mudó a Filadelfia, donde quedó impresionado con los lienzos de dos primeros pioneros de la pintura de paisajes estadounidense, Thomas Doughty (1793-1856) y Thomas Birch (1779-1851). Estos pintores, como Shaw, estaban familiarizados con la evolución de la pintura de paisajes en Inglaterra y Europa. Thomas Cole vio de inmediato las posibilidades inherentes a este nuevo enfoque romántico. Se dirigió hacia el norte para encontrar un lugar donde pudiera estar cerca de la naturaleza y finalmente se estableció en Catskill, una pequeña ciudad en el lado oeste del río Hudson, cerca de la ciudad de Hudson. Allí encontró una combinación perfecta de montañas, bosques, rocas, cascadas y el vasto esplendor del río. Desde el principio, los lienzos de Cole combinaron brillantemente un pincel vivo y una respuesta directa al paisaje con algunos de los dispositivos más artificiales de la pintura europea. Su obra de arte fue exhibida por primera vez en una tienda de marcos de la ciudad de Nueva York en 1825, y fue descubierta de inmediato por tres luminarias artísticas de la época, Asher B. Durand (1796-1886), John Trumbull (1756-1843), y William Dunlap (1766-1839). Su entusiasmo rápidamente llevó a una reputación firme para Cole y al comienzo de lo que ahora se conoce como la Escuela de pintura del río Hudson, el primer movimiento de arte verdaderamente estadounidense.

1825 fue un buen año para comenzar una carrera en las artes en Nueva York. El Canal Erie acababa de abrir, proporcionando un pasaje para mercancías desde los Grandes Lagos hasta el valle de Hudson hasta la ciudad de Nueva York. El gran aumento de la riqueza que este comercio produjo rápidamente condujo a la formación de una clase media adinerada capaz de coleccionar arte. Las galerías y las sociedades de arte comenzaron a proliferar. El nuevo tráfico fluvial también hizo que el Valle del Hudson fuera más fácilmente accesible para un público más amplio. La admiración general de la naturaleza y las diversas respuestas a ella, que ahora se sienten en la poesía y la pintura, llevaron a una exploración más activa. Un año antes, se inauguró la Casa de la Montaña Mohonk, que ofrecía un alojamiento agradable y un buen vino en medio de vistas gloriosas. Turistas y artistas acudieron en masa. Además, la condición del paisaje en sí era un vehículo perfecto para todas esas nuevas ideas sobre lo sublime y lo bello. A lo largo de las orillas del río, los agricultores habían domesticado la tierra para proporcionar pintorescos puntos de interés. Más hacia el interior, sin embargo, nada había cambiado mucho desde los días de Hudson, con montañas que se extienden mucho en su grandeza y lo salvaje. No es que ya hubiera un peligro real: los indios habían sido expulsados ​​hacía mucho tiempo, y la naturaleza podía contemplarse en tranquilidad.

En las montañas
por Albert Bierstadt, 1867, aceite, 36 3⁄16 x 50 1/4.
Colección Wadsworth Atheneum Museum of Art,
Hartford, Connecticut.

Cole siguió una carrera muy activa, exhibiendo sus obras de arte y viajando a Europa para familiarizarse con el mundo de la pintura. Visitó el estudio de Turner en Londres y conoció algunas de las principales colecciones en Francia e Italia. Inspirado por estas experiencias, sus ambiciones se extendieron mucho más allá de la simple grabación del paisaje para abarcar una versión algo grandiosa del clasismo, más famosa demostrada en una serie de cinco lienzos titulada El curso del imperio. Estas pinturas, que muestran el surgimiento, el triunfo y el eventual declive de un imperio nocional, parecen a la vista contemporánea como una curiosa mezcla de Claude, Poussin, y una pintura bastante seria y un poco dura de la escuela del río Hudson. Afortunadamente para nosotros, Cole siempre tuvo problemas para vender sus piezas más ambiciosas, y la necesidad de mantenerse a sí mismo y a su familia lo mantuvo produciendo los paisajes cuya confrontación directa y viva con la naturaleza sigue siendo convincente hasta nuestros días.

Pronto se unió a Cole en su empresa Asher B. Durand. Al igual que Cole, Durand había comenzado su carrera como grabador, pero a mediados de la década de 1830 pudo obtener el patrocinio suficiente para convertirse en un pintor a tiempo completo. Se convirtió en un amigo cercano de Cole, y los dos colaboraron en excursiones de pintura en el valle de Hudson y en las montañas Adirondack. Durand produjo obras de arte que carecían de algo del fuego y el vigor de Cole, desarrollando en su lugar un acabado exquisitamente sutil y realizado. Cuando Cole murió en 1848, Durand produjo una de las pinturas estadounidenses más famosas del siglo, Kindred Spirits. La imagen muestra a Cole conversando con el poeta y artista William Cullen Bryant mientras están parados en una roca en medio de un paisaje densamente poblado de bosques y cascadas. El escenario es, de hecho, un compendio de ubicaciones del río Hudson, unidas para proporcionar un poderoso sentido de la riqueza y el esplendor de la naturaleza. Los dos hombres que discuten sobre los placeres que ofrece la naturaleza son quizás la imagen por excelencia de las pasiones de la época.

A medida que avanzaba el siglo, el creciente mercado del arte y el interés general en el aire libre atrajeron a nuevas generaciones de pintores al Valle del Hudson. Jasper Cropsey (1823–1900) comenzó su larga carrera con imágenes muy enérgicas y pictóricas inspiradas en el trabajo de Thomas Cole. Cropsey se hizo experto en pintar el brillante follaje de otoño del valle y contrarrestó la incredulidad de la reina Victoria, quien pensó que su color era exagerado. El artista envió hojas a la Reina como evidencia de su veracidad. Al igual que Cole y Durand, Cropsey también pasó un tiempo considerable en Europa y vivió en Inglaterra durante siete años durante las décadas de 1850 y 1860. Sus pinturas posteriores reflejan el enfoque más tranquilo y el interés en los efectos atmosféricos y de luz que fueron pioneros de Durand, formando un estilo ahora conocido como luminismo.

Cataratas del Niágara
por John Frederick Kensett, 1855, aceite,
45 x 32 1/2. Colección Wadsworth
Museo de Arte del Ateneo, Hartford,
Connecticut.

Los luministas incluyeron a John Frederick Kensett (1816-1872), quien comenzó su carrera como grabador y en un momento fue empleado para grabar billetes de banco. Finalmente se fue a Europa durante siete años para estudiar pintura, regresando en 1848 para producir paisajes que combinan composiciones reflexivas y un toque delicado. Se especializó en una paleta sutil y moderada, observando que "los colores brillantes se distribuyen con moderación en toda la naturaleza". El luminista más dedicado a los efectos de la luz y la atmósfera fue Sanford Robinson Gifford (1823-1880). Nació en la ciudad de Hudson, cerca de la casa de Cole, y viajó continuamente a la región durante toda su vida para disfrutar de las puestas de sol doradas y los crepúsculos ricos que se producen en la húmeda atmósfera veraniega del valle.

El artista más famoso y más consumado de Hudson Valley en la segunda mitad del siglo XIX fue Frederic Edwin Church (1826–1900). Church nació en una familia acomodada en Connecticut y se mudó a Catskill cuando era adolescente para estudiar con Thomas Cole durante dos años. Las habilidades de Church fueron evidentes desde el principio, ya que rápidamente demostró ser capaz de controlar el color y la luz en composiciones amplias y luego dotarlo de una gran cantidad de detalles meticulosos. Hizo su reputación pintando panoramas exóticos y grandiosos de escenas en América del Sur, que visitó después de leer las descripciones del área por el explorador Alexander von Humboldt. En su Cosmos: un bosquejo de la descripción física del universo, publicado en inglés en 1848, Humbolt propuso una visión religiosa de la naturaleza como evidencia de un orden divino, una idea que ya era popular entre los pintores de paisajes estadounidenses.

Finalmente, Church construyó Olana, su famosa casa, en una colina frente a Catskill. Olana es una estructura de estilo persa que domina una enorme vista del Hudson que fluye hacia el sur, flanqueada por montañas, bosques y llanuras. A pesar de sus viajes por todo el mundo, Church siempre sostuvo que el Valle de Hudson tenía la mejor luz del mundo. Y fue allí, tarde en la vida, que produjo tantos bocetos de aceite pequeños notables que evocan inmensidades de espacio y luz a partir de unos pocos toques sensibles y pinceladas del pincel.

Muchos otros grandes artistas estadounidenses pasaron tiempo en el valle de Hudson. George Inness (1825-1894) nació en Newburgh, y sus primeras obras de arte están correctamente asociadas con la escuela. Albert Bierstadt (1830–1902), siempre dispuesto a producir imágenes de los esplendores salvajes del paisaje estadounidense, creó varias pinturas memorables en el área. Martin Johnson Heade (1819–1904) hizo muchas pinturas en el valle de Hudson mientras forjaba su propia versión del estilo luminista.

En la década de 1880, la gran edad de la Escuela del Río Hudson estaba llegando a su fin. Los coleccionistas se interesaron por el impresionismo y se inclinaron más por la pintura francesa y las escenas urbanas. La llamada de la naturaleza y el desierto estaba perdiendo su atractivo para el público. A pesar de este cambio, la belleza natural del Valle de Hudson continuó atrayendo artistas al siglo XX. En 1902 Ralph Radcliffe Whitehead y Harvey White abrieron un asentamiento comunitario de artistas y artesanos en Woodstock, una idea inspirada en los escritos de John Ruskin y William Morris. El asentamiento se llamó Byrdcliffe y pronto atrajo a un número creciente de artistas al área. Entre 1906 y 1922, y nuevamente entre 1947 y 1970, Byrdcliffe fue la casa de verano de la Art Students League de Nueva York, exponiendo a las nuevas generaciones de jóvenes artistas a las alegrías de la pintura de paisajes. La comunidad artística de Woodstock puede nombrar a Eugene Speicher, Milton Avery, Bradley Walker Tomlin, Yasuo Kuniyoshi y muchos otros entre sus luminarias a lo largo de los años. Otro colaborador vivo de las artes visuales en la región es la Hudson Valley Art Association, que se formó en una ceremonia en 1928 en el antiguo estudio de Jasper Cropsey en Ever Rest, en Hastings-on-Hudson. Sus miembros mantienen viva su pasión por pintar el área hasta el día de hoy con exhibiciones anuales y una serie de eventos especiales.

La media luna
por John Beerman, 2008, aceite, 36 x 60.
Colección del artista.

Desde la década de 1970, el río Hudson ha recuperado parte de su antigua gloria, en gran parte debido a un fuerte movimiento ambiental local. También ha atraído la atención de varios pintores contemporáneos altamente talentosos. John Beerman, que vive en Nyack, ha hecho una carrera para representar el río y sus alrededores en un estilo luminista moderno en el que las formas se simplifican y se bañan en una luz fantástica, encendidas a partir de capas de color saturado. Beerman es un pariente lejano de Henry Hudson, y su pintura La media luna, que muestra el barco del explorador en su viaje río arriba, será presentada al presidente Obama en septiembre por la Alianza Americana de Ríos Heritage para conmemorar el 400 aniversario del viaje. John Phillip Osborne, un artista con sede en Nueva Jersey, ha realizado muchas pinturas del Hudson en un estilo que combina la tradición luminista con una técnica de cepillado algo más abierta y directa. Marlene Wiedenbaum hace pasteles densos y ricos que saborean los considerables esplendores visuales de la región, que ahora han sido preservados por entidades públicas y privadas.

El valle de Hudson también ha atraído nuevas instituciones de arte. Storm King Art Center, en Mountainville, es un parque de esculturas de renombre internacional, donde se exhiben piezas contemporáneas en la grandeza de una extensa propiedad de Hudson Valley. Maya Lin, el escultor más conocido por el Monumento a los Veteranos de Vietnam, en Washington, DC, instaló recientemente una pieza titulada Storm King Wavefield, en la que acres de praderas se han moldeado en forma de olas. Esta fusión elocuente y simple de las formas naturales parece estar totalmente de acuerdo con la reverencia de la naturaleza del siglo XIX que inspiró a Cole y Durand.

Otro poder artístico se mudó al Valle de Hudson en 2003 cuando la Fundación Dia Art se hizo cargo de una instalación de impresión vacante en Beacon y la transformó en un vasto museo para su colección de arte moderno. En menor escala, hay una gran cantidad de asociaciones de arte del condado, pequeños museos, grupos de plein air y galerías privadas, todo lo cual contribuye a una vibrante escena artística. Y Hudson River Fellowship está retomando donde Cole, Durand e Church lo dejaron, con su plan de estudios de pintura de paisajes inspirado en los valores artísticos, sociales y espirituales de los pintores de Hudson River School. Es quizás esta alegría continua de la creatividad en un área de notable belleza natural el verdadero legado de la Escuela del Río Hudson.


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